Desdentados





Desdentados.

Un grupo de mamíferos evolucionó al principio del Eoceno, para quedar a continuación aislado casi por completo en Sudamérica. Se trata de los desdentados, grupo que incluye actualmente los armadillos, los perezosos y los osos hormigueros. Aunque algunos están en efecto totalmente desdentados, todos suelen tener unos dientes reducidos o simples. El cerebro es pequeño y primitivo, aunque las cortas patas son por lo general fuertes, están dotadas de fuertes garras y muestran una gama extraordinaria de especializaciones. Además, la columna muestra una estructura fuera de serie, con articulaciones adicionales entre las vértebras. Muchos de estos animales tienen una armadura ósea que refuerza su piel, como la que podemos ver todavía en los armadillos; pero esta modificación alcanzó un desarrollo aún mucho mayor en los extinguidos Glyptodon que iban cubiertos de un verdadero mosaico de huesos en forma de un caparazón hemisférico que les proporcionaba una coraza muy eficaz.
Los perezosos de hoy son unos animales arboríco las pequeños, pero en el pasado el grupo abarcó especies terrestres de enorme tamaño, como el Megatherium, que de pie alcanzaba los 4 m de alto. Algunas de las formas menores podrían haber sido domesticadas por el hombre primitivo de Sudamérica, que probablemente ayudó a la extinción de otras.
En el Viejo Mundo, los pangolines ocupan un nicho similar al de los hormigueros desdentados del Nuevo Mundo, pero nada habla en favor de un parentesco cercano entre ellos. Unos cuantos pequeños fósiles de las rocas del Oligoceno europeo podrían pertenecer a animales afines al pangolín, pero todavía falta por descubrir demasiado de su historia.
Otras dos ramas de mamíferos placentarios pri­mitivos evolucionaron para aprovechar la abundante vegetación de aquella época. El Stylodon, que vivió en el Eoceno medio en América del Norte, fue grande, pero sus dientes y sus patas recuerdan las de sus antepasados insectívoros. Los tilodóntidos, por ejemplo el Tillotherium, vivieron más o menos en la misma época y sus dientes sugieren que vivían a base de hojas tiernas, fruta o carroña. Pero ambos grupos fueron eliminados antes de terminar el Eoceno por animales dotados de especializaciones más efectivas.

Los perezosos viven en los niveles altos de la verde bóveda de las selvas tropicales de Sudamérica. Pasan gran parte del tiempo colgados patas arriba y, a diferencia de los demás mamíferos, llevan la «raya del pelo» trazada a lo largo del vientre para ayudar a escurrir el agua de la lluvia. Sus movimientos son lentísimos, lo que contribuye a explicar acaso la extinción de varias especies



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